Hagfish: สัตว์ประหลาดน้ำเมือกใต้ทะเลลึก

ในภาพยนตร์สัตว์ประหลาดสยองขวัญ หรือมนุษย์ต่างดาวที่เราคุ้นเคยเช่นเอเลี่ยนหรือสัตว์ประหลาดในหนองน้ำ มักจะมีน้ำเมือก ๆ ที่น่ารังเกียจไหลหยดออกมาจากบางส่วนของร่างกายโดยเฉพาะอย่างยิ่งปากของมัน แต่รู้หรือไม่สัตว์ประหลาดเหล่านี้ไม่ได้มีเพียงแค่ในภาพยนตร์เท่านั้นแต่ในโลกแห่งความเป็นจริงสัตว์เช่นนี้ก็มีอยู่ด้วยและชื่อของมันคือ ปลาแฮ็กฟิช

ภาพที่เห็นนี่ไม่ใช่การจัดฉากในการถ่ายทำภาพยนตร์ แต่เป็นเหตุการณ์ที่เกิดขึ้นจริงในปี 2560 บนเส้นทางหลวงรัฐออริกอน ประเทศสหรัฐอเมริกา เมื่อเกิดอุบัติเหตุและรถยนต์หลายคันเปียกชุ่มไปด้วยน้ำเมือกเป็นคราบสีขาว ๆ เต็มท้องถนนเหตุเกิดจากรถบรรทุกที่มีปลาแฮ็กฟิชเกิดพลิกคว่ำ ซึ่งทำให้ถนนและรถที่แล่นผ่านปกคลุมไปด้วยน้ำเมือก

Hagfish หรือปลาไหลน้ำเมือกเป็นปลาใต้ทะเลลึกกินของเน่าเสียหรือปลาตายที่มีลักษณะคล้ายปลาไหลและมีความสามารถในการสร้างน้ำเมือกจำนวนมหาศาลภายในไม่กี่วินาที เมื่อรวมกับน้ำภายใต้ท้องทะเลน้ำเมือกจะขยายตัวอย่างรวดเร็วและมีปริมาณมาก ซึ่งปลาชนิดนี้ใช้เมือกเพื่อป้องกันตัวเองจากนักล่า ดังนั้นหากรบกวนหรือคุกคามปลาแฮ็กฟิช มาก ๆ จะทำให้เมือกปริมาณมหาศาลนั้นอุดตันเหงือกของปลานักล่า เช่น ฉลาม ด้วยกลไกการป้องกันตัวนี้ทำให้นักล่าใต้ทะเลเพียงไม่กี่ชนิดเท่านั้นที่สามารถตามรบกวนหรือล่าเจ้าปลา แฮ็กฟิช ได้ น้ำเมือกของพวกมันยังถูกใช้เพื่อทำเครื่องหมายอาณาเขตเช่น พฤติกรรมเมื่อปลาแฮ็กฟิชกินซากปลาวาฬที่ตายแล้ว มันจะปล่อยเมือกจำนวนมากปกคลุมซากสัตว์เอาไว้เพื่อป้องกันไม่ให้สัตว์อื่น ๆ เข้ามาในเขตของมัน แม้จะมีน้ำเมือกที่น่าขยะแขยงแต่ปลาแฮ็กฟิชนั้นกลับเป็นอาหารอันโอชะของหลาย ๆ ประเทศในทวีปเอเชียโดยเฉพาะประเทศเกาหลีใต้ เช่น เมนูอาหาร Kkomjangeo bokkeum ของประเทศเกาหลีใต้

--- ---

Kkomjangeo bokkeum (꼼장어 볶음)

เมื่อเร็ว ๆ นี้นักวิทยาศาสตร์กำลังพยายามศึกษาสารคัดหลั่งของปลาชนิดนี้ และวิจัยว่าน้ำเมือกของมันสามารถนำมาผลิตผ้าหรือใช้แทนโพลีเอสเตอร์ได้หรือไม่ มีนักวิจัยชาวแคนาดาสองคนของมหาวิทยาลัย Guelph ประสบความสำเร็จในการทำให้เมือกเหล่านี้แห้งและกลายเป็นสารที่อ่อนนุ่ม และยืดหยุ่น ในอนาคตน้ำเมือกของปลาแฮ็กฟิช อาจแทนที่เส้นใยเคฟล่าร์ในการผลิตเกราะกันกระสุนจากแต่ก่อนผลิตจากปิโตรเลียม และไนลอนในการผลิตเสื้อผ้าในอนาคต

(2435)